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Tout savoir sur l'éléphant d'Afrique

Cet attachant mammifère, réputé pour sa sagesse et sa mémoire, est tout à fait adapté à son milieu naturel pourtant hostile.

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La matriarche mène la troupe !

Dans la savane africaine, l’imposant pachyderme vit en groupes sociaux structurés. Le clan, nomade, comprend des femelles adultes et leurs petits des deux sexes. Le plus souvent, il est dirigé par la plus vieille femelle. Agée de 40 à 50 ans, elle est capable, grâce à son expérience, de mener le groupe vers les points d’eau indispensables à sa survie. Elle transmet également ce savoir aux jeunes générations. Les mâles prennent leur indépendance vers 18 ans. Une fois adultes, ils vivent seuls et circulent entre les clans. Ils ne s’en rapprochent que lorsqu’ils sont en rut, afin de trouver une femelle en chaleur pour s’accoupler.

Où peut-on le trouver ?

L’animal étant chassé pour ses défenses, la population d’éléphants a dramatiquement chuté en Afrique au cours des deux derniers siècles. Aujourd’hui, 415 000 individus (contre 3 à 5 millions au début du XXe siècle) vivent soit dans les forêts tropicales et subtropicales, soit dans la savane. Ils sont répartis sur 37 pays, dont le Kenya, la Tanzanie et le Botswana.

Quel est son besoin quotidien de nourriture ?

Plantes, feuilles, racines… Il ne se nourrit que de végétaux, c’est pourquoi ses besoins sont énormes : plus de 150 kilos chaque jour ! Il faut dire que son système digestif n’est pas très efficace, 60 % de ce qu’il mange étant éliminé par son intestin.

Une trompe à tout faire

Constitué de près de 40 000 muscles, cet attribut caractéristique d’environ 100 kilos a de multiples fonctions. A la manière d’un nez, il participe activement à la respiration et à l’olfaction. Comme une main, il permet à l’animal de toucher et de saisir. Utilisée pour boire, manger, se laver, la trompe a également un rôle social : objet de jeu pour les jeunes, elle peut se transformer en arme entre mâles rivaux.

Avez -vous une « mémoire d’éléphant » ?

Cette expression bien connue est tout à fait fondée ! La réputation de l’éléphant (du latin elephantus) n’est pas usurpée. Grâce à sa phénoménale mémoire spatiale, l’animal, qui parcourt des centaines de kilomètres par an pour s’abreuver et se nourrir, est capable de retrouver des points d’eau dont il a retenu le trajet parfois plusieurs années auparavant. Sa mémoire visuelle fait de lui un excellent physionomiste. Il n’oublie jamais une personne qui l’a soigné ou qui, au contraire, l’a maltraité.

Ses mensurations ?

Haut de plus de 3 mètres avec un poids de 5 à 6 tonnes, c’est le plus grand des animaux terrestres. D’ailleurs, il en impose même aux plus redoutables carnivores de la savane. Les grands fauves n’osent pas s’attaquer à lui.

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Article paru dans le numéro Femme Actuelle Jeux Animo n°1 mai-juin 2020

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