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L'Anzu, un étrange dinosaure aux allures de "poulet de l'enfer"

Quelque part entre le casoar et le deynonichus, Anzu wyliei a fait une entrée fracassante dans le monde des dinosaures il y a quelques années. Cet étrange dinosaure a été identifié par une équipe du Musée d’Histoire naturelle Carnegie à Pittsburgh (Pennsylvanie, États-Unis), à partir de fossiles exhumés dans le Dakota du Nord et du Sud. La découverte a fait l’objet d’une publication dans la revue en ligne PLoS ONE le 19 mars 2014.

‘Chicken from Hell’ Dinosaur, Anzu Wyliei, Could have Eaten Humans http://t.co/JjXjje9Vqb pic.twitter.com/X2xvdua3Ak

Il n’existe pour l’instant pas de spécimen complet d’Anzu wyliei, mais trois fossiles fragmentaires ont pu être mis a jour dans le gisement de Hell Creek. S’ils n’appartiennent pas au même individu, par chance, ils forment à peu de choses près l’équivalent d’un fossile entier à eux trois. Au vu de ses caractéristiques, le dinosaure, vieux de 66 millions d’années, a été classé dans la famille des Caenagnathidae.

Une famille méconnue

“Anzu est de très loin le Caenagnathidae le plus complet jamais découvert”, s’enthousiasmait dans un communiqué Matthew Lamanna, qui a dirigé l’étude. Après presque un siècle de recherches, les paléontologues “ont enfin des fossiles qui montrent à quoi ces créatures pouvaient ressembler, de la tête aux pieds. De plusieurs manières, elles sont encore plus bizarres que ce que nous avions imaginé.

Hooray! This bizarre dinosaur – on display @CarnegieMNH – finally has a name! Meet Anzu wyliei http://t.co/YNAqJ8eEQU pic.twitter.com/xVaEMRincb

Le dinosaure mesure environ 3,35 mètres de long pour 1,5 mètre de haut au niveau des hanches. Quant à son allure, on a l’impression d‘avoir affaire à un énorme oiseau non volant proche d’une autruche ou d’un casoar. Il est pourvu d’un bec sans dents et d’une crête au-dessus de la tête, ce qui renforce sa ressemblance avec le casoar et lui a valu le délicieux surnom de “poulet de l’enfer” (en anglais “chicken from hell”).

Des blessures cicatrisées

Les spécimens découverts ne portent pas de traces de plumes, mais d’autres membres de sa famille en étaient pourvus. Ses pattes arrière disposent de féroces griffes. “Nous blaguons en l’appelant le poulet de l’enfer, confiait Matthew Lamanna. Je pense que ça correspond bien. Du coup nous l’avons nommé d’après Anzû, un oiseau démon de l’ancienne mythologie [sumérienne]”.

L’alimentation de ce dinosaure reste inconnue, mais les paléontologues le pensent omnivore. Il semblerait par contre que les Anzu wyliei avaient une vie mouvementée. Sur les trois fossiles, deux portent les marques de graves blessures cicatrisées. Il faut dire que les choses ne devaient pas être simples pour des créatures qui vivaient sur le même territoire et à la même époque que le célébrissime tyrannosaure.

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