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Qui est River Phoenix, le frère aîné de Joaquin Phoenix mort à 23 ans ?

Mercredi 9 septembre 2020, M6 diffusera Indiana Jones et la dernière croisade dans lequel River Phoenix interprète Harrison Ford jeune. L’occasion pour nous de revenir sur l’extraordinaire carrière de l’acteur, à laquelle un événement tragique a subitement mis fin en octobre 1993.

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River Phoenix, de son vrai nom River Jude Bottom, a grandi dans la secte des Enfants de Dieu, au Venezuela. Son prénom est issu du roman initiatique Siddhartha, d’Herman Hesse. Il est l’aîné d’une fratrie de 5 enfants composée de Rain, avec qui il commencera à jouer de la guitare pour subvenir aux besoins de sa famille, Joaquin, Liberty et enfin la benjamine, Summer. Après 10 ans de vie au sein de la secte, la famille Bottom rentre aux États-Unis où elle prend le nom de Phoenix. Très vite, le jeune River obtient ses premiers rôles à la télévision, puis au cinéma avec Stand by me, adapté du roman de Stephen King. “Quand il est venu auditionner, c’était évident qu’il avait un talent incroyable. Il pouvait jouer des instruments, il était intelligent et brillant, il pouvait vraiment faire n’importe quoi., confie le réalisateur Rob Reiner à The Guardian.

Victime d’une overdose, River Phoenix meurt dans les bras de son frère

Mais, c’est le film À bout de course réalisé par Sidney Lumet en 1988 qui le révèlera littéralement à l’écran. Sa prestation scotche tout le monde et lui vaut même une nomination aux Oscars. Ses traits de jeune éphèbe ne sont sans rappeler ceux d’un jeune Leonardo Di Caprio, qui est d’ailleurs à l’époque l’un de ses plus grands fans. Alors au sommet de sa gloire, River Phoenix enchaîne les succès. Mais, son obsession pour ses rôles et sa personnalité d’écorché vif l’isole peu à peu et le conduit à se réfugier dans la drogue. Un soir, celui que l’on surnomme le “James Dean vegan” part en soirée avec sa petite amie Samantha Mathis, son frère Joaquin et sa soeur Rain pour voir jouer Flea (le bassiste des Red Hot Chlli Peppers) au Viper Room, un club ouvert à l’époque par Johnny Depp (il le conservera jusqu’en 2004). Alors que la soirée est festive, River boit un speedball, de l’héroïne et de la cocaïne dissous dans de l’alcool.

Très vite, le jeune homme de 23 ans est pris d’un malaise et son frère Joaquin s’empresse de le conduire à l’extérieur du club. River Phoenix s’évanouit sur le trottoir. Joaquin appelle une ambulance mais il est déjà trop tard. Son frère décèdera d’une overdose peu de temps après son arrivée à l’hôpital Cedars-Sinaï. En février 2020, Joaquin Phoenix a remporté l’Oscar du meilleur acteur pour son rôle dans le film Joker de Todd Phillips. Il a dédié sa victoire à son frère en citant des paroles qu’il avait écrites avant sa mort : “Cours à la rescousse avec amour, et la paix suivra.” Mercredi 9 septembre 2020, M6 diffusera Indiana Jones et la dernière croisade, dans lequel River Phoenix campe le rôle d’Harrison Ford jeune. L’occasion de découvrir ou re-découvrir ce jeune prodige parti trop tôt.

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